宇宙のはなし「奇跡の地球(ほし)3」
Jupiter (画像提供:NASA)

三夜連続となってしまいました“奇跡の地球”シリーズ。

今夜は「木星」が与えた地球の“奇跡”です。

昨日、後期重爆撃期のはなしをしましたが、小天体が次々と降り注ぎ、その都度マグマやクレーターで覆われるような環境では、とても生命が存在できる環境ではありません。

しかし、その後地球がそういう星にならなかったのは、太陽系に木星という巨大ガス惑星が存在したからなのです。


宇宙のはなし「奇跡の地球(ほし)3」

もし、木星がなかったら、地球には1000倍もの小惑星や彗星が衝突していたと予想されています。

6500万年前、メキシコのユカタン半島に直径10キロメートルという巨大な隕石が落下しました。
ご存知の通り、隕石とは、小惑星の破片などが地球に飛来し、大気中で燃え尽きずに地上に落下したものです。

この巨大隕石落下によって地球の気候が激変し、恐竜を絶滅させ、結果としてほ乳類の繁栄をもたらしたと考えられています。

しかし、こうした天体衝突が1000倍の頻度で起こったら、地球上の生命は大絶滅をくりかえし、進化のための十分な時間を得られません。

木星は巨大な重力で、地球に向かう進路をとる楕円軌道の小天体を、太陽系外にはじき飛ばしたり、円に近い軌道をとらせたりして、地球への衝突を防いでくれているのです。

また、時には自らが盾になってくれたりもします。

宇宙のはなし「奇跡の地球(ほし)3」
Comet Shoemaker-Levy 9 heading into Jupiter in July 1994

1994年に、シューメーカー・レビー第9彗星が木星に衝突するという一大天体ショーが観測されましたが、核爆弾1億個分に相当するという、凄まじい衝突でできたキノコ雲は、高さ2000キロメートルにも達したそうです。

そんな地球の守護神ともいうべき木星ですが、一方で、前回書いた後期重爆撃期をもたらしたのも、実は木星であると考えられています。


宇宙のはなし「奇跡の地球(ほし)3」

太陽系の誕生当初、木星は今よりも太陽から遠い場所にあったと言われています。

逆に土星や天王星、海王星は、今よりも内側の軌道をまわっていました。

しかし、土星以遠の惑星は数億年掛けて現在の位置に移動していき、木星は内側の軌道に移りました。
これを「惑星の大移動」と呼びます。

わかりやすく説明するために、もう一度『宇宙のはなし「太陽系2」』で使った画像を掲示してみます。

宇宙のはなし「奇跡の地球(ほし)3」

木星が内側の軌道に移った結果、小惑星帯も内側に押されて移動し、そこにあった多数の微惑星の軌道が乱れて、地球や月に次々と降り注いだのです。

これが後期重爆撃期だったと考えられています。

後期重爆撃期のおかけで地球に水の海ができたことを思い出すと、今は星の衝突から守ってくれている木星ですが、このときばかりは「星を降らせてくれた」ことに感謝というわけです。

宇宙のはなし「奇跡の地球(ほし)3」

というわけで、本日は木星という巨大ガス惑星が存在したことの奇跡についておはなししました。

今夜は木星に感謝しながら、ジュピターでも聴いて眠りましょうか。

あ、ところで、“奇跡の地球”はまだこれで終わりじゃないんです。
どれだけ地球という星が、幸運に恵まれているかわかるでしょ?

次回は、「月」が与えた奇跡です。

『宇宙のはなし「太陽系1」』
『宇宙のはなし「太陽系2」』
『宇宙のはなし「奇跡の地球(ほし)1
『宇宙のはなし「奇跡の地球(ほし)2』
『宇宙のはなし「奇跡の地球(ほし)3』
『宇宙のはなし「奇跡の地球(ほし)4』
『宇宙のはなし「天体の距離」』


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この記事へのコメント
地球って本当に謎ですね!惑星って
魅力的でって重い思いますが・・地球にはなくてはならない存在ですね。ジュピターを聞いて熟睡できたことでしょうね(^_-)-☆これから星と月が綺麗に見れる季節になりますね!(^^)!
Posted by Hi-Ko at 2012年10月10日 21:04
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